San Juan Capistrano Ranch ha despedido trabajadores para reducir costos. Ahora necesita la ayuda de la comunidad. – Registro del Condado de Orange

George Kibbe ha dirigido South Coast Farms con su esposa Rebecca Kibbe desde 1996, brindando una opción local de productos frescos, especialmente fresas.

Pero recientemente, debido a una tormenta sin precedentes, la reciente mudanza y los efectos duraderos de la pandemia de COVID-19, la granja se ve un poco diferente este año. Ha tenido que reducir significativamente su personal, tanto en cultivos como en personal. South Coast Farm, que ha estado atravesando dificultades financieras, se vio obligada a despedir a un tercio de su personal en diciembre de 2023 por primera vez desde su apertura hace más de 25 años.

Ubicada en San Juan Capistrano cerca de la Carretera Ortega, la finca se especializa en producir fresas para la comunidad. La mayor parte de la cosecha de la costa sur normalmente se vende en los mercados de agricultores de todo el condado de Orange y en un puesto en Dana Point. Estos operan en los meses de primavera y verano.

George Kibbe dijo que como las fresas no pueden crecer con el frío, la granja normalmente cierra durante el invierno y vuelve a abrir en febrero. Sin embargo, este año es posible que la finca no vuelva a abrir hasta el verano.

“Estamos atravesando esto con la esperanza de que todos los agricultores tengan un mejor año por delante”, dijo Kibbe. “Nuestras pérdidas en los últimos años, pérdidas resultantes del mal tiempo y malas decisiones de mi parte, ya han consumido nuestras reservas de efectivo y han amenazado nuestra capacidad de seguir cultivando”.

La cosecha de la costa sur se retrasó entre 45 y 60 días en comparación con otras granjas, principalmente debido a los patrones de clima frío en la región, dijo Kibbe. A diferencia de muchas otras granjas del Condado de Orange, South Coast no tiene la ventaja del suelo aluvial, un suelo extremadamente fértil que normalmente se encuentra cerca del océano. Debido a la ubicación de la costa sur en las montañas de Santa Ana, el suelo es más rocoso y se congela más fácilmente.

El invierno y la primavera pasados, el sur de California experimentó un año inusualmente húmedo. Dijo que las heladas de finales del invierno “causaron estragos” en los cultivos de fresas de la familia Kibbe, lo que provocó pérdidas de alrededor de 180.000 dólares.

Una inundación repentina que se produjo en marzo de 2023 arrasó con la mitad de la cosecha de fresas de este año, dijo Kibbe. Esto le costó a la granja unos 75.000 dólares.

La cosecha de South Coast Farm se compone aproximadamente de un 90% de fresas y el resto son productos de temporada, según Kibbey. Las fresas son el segundo cultivo más producido en el condado, según la Oficina Agrícola del Condado de Orange, y generan poco más de 19,5 millones de dólares al año.

“Los desafíos de la agricultura son bien conocidos”, afirmó Kibbe. “Como decían los antiguos: demasiado calor, demasiado frío, demasiado seco, demasiado húmedo, demasiada suciedad”.

“Regresamos, retiramos la tierra y replantamos, pero las cosechas fueron malas, incluso para nuestros bajos estándares”, dijo Kibbe sobre el invierno pasado. “Sólo hace falta un evento climático para destruir una cosecha, y luego esa temporada termina”.

El Departamento de Recursos Agrícolas y Naturales de UCLA rastrea los patrones climáticos en Coto de Caza, a sólo tres millas del rancho.

En enero de 2022, la UCANR registró alrededor de 0,03 pulgadas de lluvia, mucho menos que las 4,63 pulgadas registradas en enero de 2023. En marzo de 2022, se registraron 1,84 pulgadas de lluvia en comparación con las 8,78 pulgadas del año siguiente.

Pero el clima no es el único desafío que enfrenta la granja. Los costos han aumentado desde el estallido de la pandemia, especialmente porque la agricultura se ha convertido en una “habilidad cada vez más rara”, dijo Kibbe.

“Sé que la gente asocia el trabajo agrícola con el trabajo manual, pero también se necesitan habilidades para podar árboles, vides y tomates”, dijo Kibbe. “Saber cómo cuidar adecuadamente los cultivos permite que estos produzcan en su máximo potencial. En última instancia, eso es todo lo que un agricultor puede hacer: preparar el cultivo para su máximo potencial y esperar y ver”.

Esta falta de disponibilidad de mano de obra para el trabajo de campo se ha hecho evidente durante el año pasado, dijo José Arriaga, Comisionado de Agricultura del Condado de Orange.

“Gran parte del trabajo de campo de fresas requiere mucha mano de obra”, dijo Arriaga. “Estamos viendo una lucha por encontrar trabajadores que estén dispuestos y sean capaces”.

A medida que los desafíos seguían acumulándose, Kibbe dijo que la granja se vio obligada a tomar la “muy difícil decisión de despedir empleados” en diciembre.

“Debería haber despedido a algunos de mis colegas de tiempo completo el invierno pasado cuando quedó claro que los costos estaban alejando a los ingresos”, dijo Kibbe. “Pero no podría hacer eso. Vas a las fiestas infantiles de estos amigos y a sus bodas. Los ayudas en sus divorcios y asuntos legales. Los consideras familia”.