¿Qué significan las precipitaciones récord para el suministro de agua y el riesgo de sequía de California? – Registro del Condado de Orange

Empecemos con las buenas noticias.

Lluvias récord han azotado el sur de California en los últimos días, junto con el almacenamiento de agua dura debido al húmedo invierno del año pasado. Harvey De La Torre, jefe del Distrito Municipal de Agua del Condado de Orange, ofreció esta tranquilizadora predicción:

“Estoy muy seguro de que no necesitaremos restricciones por sequía en 2024”.

Después de una serie de años de sequía histórica, ninguna parte de California ha experimentado condiciones de sequía desde septiembre, según el U.S. Drought Monitor. Es probable que la nueva tormenta reduzca la demanda de agua durante semanas, ya que la mayoría de los californianos están bien capacitados para apagar sus aspersores durante las tormentas. Además, los registros estatales muestran que los niveles de lluvia y nieve, que estaban muy por debajo del promedio hace apenas dos semanas, ahora han mejorado mucho.

Pero una noticia no tan buena es que los expertos en agua dicen que las condiciones de esta tormenta “Pineapple Express” no eran ideales para aumentar el suministro de agua del estado.

Esto se debe a que cayó tanta lluvia con tanta rapidez, lo que obligó a las agencias que controlan las represas y embalses a priorizar la gestión de inundaciones sobre la restauración del agua. Esto significa liberar mucha agua al océano.

Mehdi Nemati, profesor de política ambiental en la Universidad de California en Riverside, que estudia la infraestructura hídrica, dijo que los esfuerzos de la agencia para capturar más agua de lluvia en cuencas de almacenamiento y recargar las aguas subterráneas han mejorado en los últimos años. Pero cuando partes de Los Ángeles reciben el 75% de su lluvia anual en sólo dos días, Nemati dijo que no hay mucho que las agencias de agua puedan hacer para mantenerse al día.

Además, si bien las montañas de California estaban recibiendo nieve sólida, la tormenta no fue lo suficientemente fría como para crear la enorme capa de nieve que la región necesita para aislarse de los meses y años secos por venir.

“Históricamente, los inviernos de El Niño nunca han sido más cálidos que otros inviernos en California”, señaló Daniel Swain, científico climático de la Universidad de California, durante una conferencia de prensa sobre las tormentas. “Pero ahora lo son. Esto es el cambio climático”.

Snowpack es una especie de depósito ideal, dijo De La Torre, porque almacena agua durante el invierno y la libera gradualmente a medida que la nieve se derrite cada primavera y verano. Entonces, desde una perspectiva de gestión del agua, dijo que el patrón climático más útil para combatir la sequía sería una serie de tormentas más pequeñas y frías que ayuden a acumular nieve.

En cambio, dijo, el cambio climático está alimentando condiciones adversas, con sequías más largas e intensas seguidas de tormentas muy húmedas que a menudo no producen mucha nieve. Por eso, si bien es poco probable que los californianos enfrenten prohibiciones de riego al aire libre este verano, de la Torre dijo que ciertamente “no estamos fuera de peligro” en términos de un regreso a las condiciones de sequía en el futuro cercano.

Esto puede depender de lo que suceda en las próximas semanas.

Si las temperaturas comienzan a subir a principios de este año, como lo han hecho en el pasado, Nemati dijo que la nieve se derretirá demasiado pronto para ser de gran beneficio para el suministro de agua, porque los embalses aún estarán llenos.

California también “está todavía a un mes de la parte más húmeda del año, y las precipitaciones siguen por debajo del promedio”, dijo Michael Anderson, climatólogo estatal del Departamento de Recursos Hídricos.

“Cada vez que la lluvia y las nevadas, que todavía están por debajo de la precipitación total del estado en solo el 75% del promedio, están por debajo del promedio antes del final de la temporada de lluvias, existe el riesgo de que reaparezcan las condiciones secas. Sin embargo, los principales embalses en todo el estado todavía están por encima del promedio. promedio gracias a la nieve del año pasado y están en mucho mejor estado que hace dos años.

En 2022, se intensificará una sequía masiva que comenzó en el oeste a fines de la década de 1990, lo que provocará restricciones de agua sin precedentes en todo el sur de California. Los meteorólogos anticipaban en gran medida que empeoraría en 2023.

En cambio, el estado experimentó una nevada récord. Los niveles de lagos y embalses locales también aumentaron significativamente, después de que cayeran 33,56 pulgadas de lluvia en todo el estado en el año hidrológico del 1 de octubre de 2022 al 30 de septiembre.

Si bien los expertos anticipaban el regreso de las condiciones de El Niño que podrían provocar otro invierno húmedo, el año hidrológico comenzó lentamente.

Después de medir la capa de nieve en Sierra Nevada el 2 de enero, los funcionarios informaron solo 7,5 pulgadas de nieve, sólo alrededor del 30% del promedio para esa época del año. Con base en esas cifras, los reguladores estatales designaron a los contratistas de agua para que recibieran solo el 10% del agua que ordenaron del proyecto estatal de agua alimentada por nieve. Las asignaciones se actualizarán a finales de este mes, aunque dependerán de la capa de nieve de enero. De La Torre dijo que probablemente será marzo antes de que veamos el agua de esta tormenta reflejada en esas cifras, y no hasta abril o mayo antes de que sepan adónde irán las asignaciones finales.

Es optimista de que su agencia, que maneja el suministro mayorista de agua para gran parte del Condado de Orange, finalmente recibirá gran parte de lo que solicitó este año. La gran pregunta, dijo, es si tendrán suficiente agua no sólo para satisfacer la demanda, sino también para almacenar algo de agua para los inevitables años de sequía que se avecinan. Y, sin embargo, De la Torre no se siente menos confiado al respecto.

Además de las preocupaciones sobre la acumulación de nieve, el río Colorado, fundamental para el suministro de agua importada del sur de California, sigue estando muy por debajo del promedio.

Los dos principales embalses del río, el lago Powell y el lago Mead, son tan enormes que De La Torre dijo que no se están recuperando tan rápido como los embalses de California. El río también se alimenta del deshielo en Colorado, que este año tuvo una temporada de nieve promedio. Dado que los ríos obtienen parte de su suministro de flujos alimentados por aguas subterráneas, un estudio reciente realizado por la Universidad de California en Riverside demostró que no se recuperan rápida ni fácilmente de la sequía, y se necesitan precipitaciones constantes durante varios años para reponer las aguas subterráneas agotadas.

Es por eso que Nemati dijo que debemos concentrarnos en continuar capturando más agua durante los años húmedos y preparar nuestra infraestructura para tormentas severas, con más proyectos de almacenamiento y recarga, así como modernizar nuestro antiguo sistema de entrega.

Cuando se trata de evitar la deshidratación, “no es una carrera corta, es un maratón”, dijo de la Torre.