¿Qué aspecto tiene contar 528.000 nidos de albatros en las islas Midway? – Registro del Condado de Orange

Nancy Caruso se sentó en una isla en el Océano Pacífico Norte a pocos centímetros de un albatros y observó cómo el gran ave marina blanca y negra con una envergadura de 12 pies agregaba pasto a su nido para cubrir un precioso huevo blanco de 4 pulgadas.

Cada año, las parejas de albatros, que se aparean de por vida a menos que uno de ellos muera, suelen tener un solo óvulo. Los huevos se incuban durante 60 días y eclosionan en la cuarta semana de enero. Desde entonces, los polluelos pasan seis meses en las islas del atolón Midway, donde crecen y aprenden a volar.

Estas enormes aves marinas pasan su vida sobre sus alas, volando hasta 500 millas por día y navegando a 80 millas por hora sin apenas aletear, por lo que desarrollar habilidades de vuelo es crucial para la supervivencia. Se sabe que viajan distancias increíbles sin descansar y rara vez se los ve.

Por eso, ver las aves de cerca y “ser parte de su tribu” fue una experiencia única para la bióloga marina del condado de Orange, quien normalmente dedica su tiempo a investigar la vida marina cerca de casa, frente a la costa del sur de California, y a enseñar a los estudiantes locales. . Caruso, de Cypress, formó parte de un equipo de 12 científicos ciudadanos que recientemente pasaron seis días a la semana durante tres semanas contando nidos de albatros en el atolón Midway.

Caruso acaba de regresar de un viaje de un mes y compartió lo que aprendió con los estudiantes de las escuelas secundarias locales. La lección incluye historias fascinantes sobre los albatros, pero también cómo la contaminación plástica y los enredos de líneas de pesca, anzuelos y redes representan una amenaza real para las aves. También intenta inspirar a los estudiantes a pensar en el voluntariado como científicos ciudadanos; gran parte de su investigación se realiza con la ayuda de cientos de voluntarios.

“Les estaba dando trozos de pasto”, dijo Caruso sobre su experiencia reciente como una de las docenas de voluntarios que ayudan a los funcionarios de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. a contar los nidos anuales de albatros en la isla estadounidense. El atolón alberga al menos el 70% de la población de albatros y es conocido por su uso durante la Segunda Guerra Mundial y la batalla que aseguró para los Estados Unidos.

“Estaban haciendo sus necesidades y hablando con su huevo”, dijo Caruso. “Me sentaba y los veía bailar. No hay muchos lugares en el mundo donde puedas ser uno de ellos”.

Cuente los albatros anualmente

El Servicio de Vida Silvestre, junto con Friends of Midway Atoll, ha rastreado a las esquivas aves marinas desde 1991, después de que el Departamento del Interior de Estados Unidos asumiera la responsabilidad de monitorear los atolones del Departamento de Defensa cuando se cerró una base naval y las islas quedaron protegidas. Reserva marina y monumento histórico nacional.

El censo comienza en diciembre y debe ser completado dentro de 21 días por el Equipo del Censo de Albatros, que rastrea dos especies de aves marinas en la isla: el albatros de patas negras y el albatros de Laysan.

El avión chárter que Caruso tomó desde Honolulu a las islas aterrizó en la oscuridad de la noche para evitar las aves. El grupo fue transportado en carritos de golf y alojado en un antiguo cuartel militar. A la mañana siguiente, temprano, después del desayuno, montaron en bicicleta por senderos de grava para recoger su equipo y empezar a contar.

El equipo incluía raquetas de nieve porque otra de las aves de la isla, el petrel bonin, cava profundos túneles en el suelo para anidar.

“Cada paso que das, podrías caer en un agujero hasta la cintura”, dijo Caruso. “Entonces tienes que levantarte y cavar el pájaro”.

Para comenzar el conteo, los voluntarios, que provienen de diferentes orígenes y de todo el país, forman una fila a cinco pies de distancia y se mueven metódicamente, pasando junto a los adultos que anidan y contando cada nido con un clicker.

“Llegaremos al punto final y luego regresaremos por el otro lado”, dijo Caruso. “Cubrimos todas las islas y caminamos 196 millas”.

Después de 21 días (los voluntarios tuvieron libres los domingos, Navidad y Año Nuevo), el equipo del censo contó 29.562 albatros de patas negras y 498.448 nidos de albatros de Laysan para un total de 528.010 nidos. Alrededor del 80% de los huevos suelen eclosionar, pero sólo sobrevive alrededor del 30% de los polluelos.

Se estima que 1,5 millones de albatros viven en el atolón, que solía ser tres islas pero dos se fusionaron a medida que cambió la geografía, dijo Dan Cullinan, profesor jubilado de biología y química de Medway, quien dirigió el recuento esta vez.

Esta fue la tercera vez que Cullinan participó en el censo.

“Es agradable poder caminar entre albatros, y se cuentan más de 500.000 nidos”, dijo, añadiendo que como las aves no tienen depredadores naturales en el suelo, no temen a los humanos. El calor y la sequía (si no se encuentran los polluelos cuando los padres regresan para alimentarlos) son los mayores enemigos de los polluelos que se convierten en crías.

“Es difícil para los isleños ver morir tantas aves”, dijo sobre los 40 empleados, contratistas y voluntarios que viven en las islas durante todo el año.

Realizando la danza del Albatros

Caruso, Cullinan y los demás disfrutaron del espectáculo de un albatros: la danza de apareamiento de las aves marinas.

Las aves jóvenes no regresan a la tierra hasta el tercer año después de su emergencia. Cuando regresan, inicialmente no se reproducen, sino que aprenden a perfeccionar sus movimientos de baile, construyen nidos y buscan una pareja potencial. Las aves se reproducen por primera vez entre los 5 y 8 años de edad.

El baile se realiza para determinar su pareja favorita. Cuanto mejor bailan, más deseables se vuelven. Los bailes son complejos y tienen varios movimientos.

Una vez apareados, afinan la danza y usan los movimientos para reconocer a su pareja cuando regresan a Midway para aparearse nuevamente, dijo Cullinan. Después de que el polluelo empluma, las parejas se separan por el resto del año y regresan a Midway cuando llega el momento de reproducirse, dijo.

Las aves que pierden pareja, ya sea porque no regresan al Midway o sufren algún otro destino, deben pasar por un nuevo proceso de cortejo.

Ese es el caso del ave más antigua de Midway, el pájaro de la sabiduría, dijo Cullinan. Popular entre los observadores de aves, Wisdom fue vendada por primera vez por científicos en 1956. Se la vio bailando nuevamente, deambulando en busca de su tercer compañero. Pero Cullinan dice que es su edad lo que los hace buenos, porque físicamente no se diferencian de los pájaros más jóvenes.

Compartiendo experiencia

Si bien Caruso estaba fascinada por la fascinante vida de los albatros y cómo las aves marinas han evolucionado a lo largo de millones de años, un descubrimiento triste fue la enorme cantidad de basura y escombros que ella y otros recogieron de nidos de pájaros y playas. Además de la basura que llega a la playa, las aves marinas suelen recoger plásticos del océano.

Llevaba consigo pequeñas bolsas cuando recientemente hizo su presentación ante estudiantes de octavo grado en la escuela secundaria Vista View en Fountain Valley. Dijo que muchos estaban “relajados” por lo que ella compartió, especialmente por sus movimientos de baile de albatros.

“A los estudiantes les gustó mucho aquel en el que los pájaros se metían el pico en las axilas. Estuvieron atentos y entretenidos”, dijo.

Pero aún más feliz estaba Dareth Morrissey, quien enseña ciencias y biología marina a estudiantes de secundaria. Eliminar el plástico de un solo uso es un mensaje que quiere transmitir alto y claro a sus alumnos.

“Empiezo el año con la unidad de contaminación plástica”, dijo. “Es increíble que Nancy vea estas increíbles aves. Regalarme un trozo de plástico regurgitado de un albatros es una herramienta educativa invaluable.