¿Alimentarán o sofocarán los líderes de California la gallina de los huevos de oro económica del estado? – Registro del Condado de Orange

Durante los 174 años que duró su condición de Estado, California experimentó cambios cíclicos y a menudo dramáticos en su carácter económico.

Su admisión a la Unión en 1850 fue impulsada en gran medida por la fiebre del oro, que reemplazó temporalmente la agricultura y la ganadería que habían servido como pilares económicos.

Cuando la fiebre del oro disminuyó a finales del siglo XIX, la agricultura y la ganadería retomaron sus papeles centrales. Es difícil de creer ahora, pero el condado de Los Ángeles fue el condado más productivo agrícola del país en las primeras décadas del siglo XX.

Las regiones del norte del estado desarrollaron una gran industria maderera y, curiosamente, el petróleo se descubrió por primera vez en 1865 en medio de los densos bosques del condado de Humboldt, un hecho histórico inmortalizado en el nombre de un pequeño pueblo llamado Petrolia.

Sin embargo, el sur de California experimentó un auge petrolero mucho mayor en los últimos años del siglo, y California rápidamente se convirtió en el mayor productor de petróleo del país. Al mismo tiempo, la industria cinematográfica floreció en el sur de California, gracias a sus paisajes pintorescos, su clima soleado y los deseos de los primeros magnates del cine de escapar de las actitudes intolerantes y las disputas legales de la costa este.

La economía de California, todavía basada en gran medida en la extracción de recursos de la tierra, experimentó cambios importantes cuando el país se vio envuelto en la Segunda Guerra Mundial. Se convirtió en un punto de partida para la Guerra del Pacífico, lugar de numerosas bases de entrenamiento militar y un centro industrial para la producción de aviones y otras herramientas de guerra, como barcos.

El papel central de California en la producción de armas y el entrenamiento del personal militar continuó después de la guerra porque Estados Unidos pronto se encontró en una guerra fría con la Unión Soviética, de la cual un lado era una guerra caliente en Corea y luego otro conflicto en el Sudeste Asiático.

California también vio expansiones de la industria civil en la posguerra con acerías, plantas petroquímicas, líneas de ensamblaje de automóviles y muchas otras fábricas. Sin embargo, en la década de 1970, la industria pesada de California se estaba reduciendo a medida que las fábricas que empleaban a cientos de miles de trabajadores cerraron una por una, y la última gran industria manufacturera que quedaba, la industria de la aviación, se secó cuando la Guerra Fría terminó en la década de 1990. Los contratos del Pentágono desaparecieron.

Afortunadamente, décadas de investigación militar y de la Universidad de Stanford han dado lugar a una nueva industria –la tecnología digital– centrada en el valle de Santa Clara, al sur de San Francisco. Durante varias décadas fue un centro agrícola. Pasó a llamarse Silicon Valley y desde entonces ha sido un pilar de la economía de California, generando una enorme riqueza que se ha extendido a otros sectores económicos.

La economía de California puede estar experimentando otra evolución. El pasado próspero de Silicon Valley está dando paso a un futuro más incierto, a medida que las empresas despiden a miles de trabajadores y otros estados ven un crecimiento en la industria tecnológica.

El pasado, el presente y el futuro incierto de California merecen una intensa atención política, mediática y académica porque la forma en que evolucione su economía determinará qué tan bien se gobernará el estado en su conjunto durante el siglo XXI.